CLÁSICOS del ROCK!

Revista digital para amantes del rock clásico

THE YARDBIRDS 1963-1968

Posted by siganmelosbuenos en junio 16, 2009

 

The Yardbirds fue uno de los grupos más influyentes, energéticos y creativos del rythm and blues británico de los años 60. En sus filas se curtieron sucesivamente tres leyendas de la guitarra: Eric Clapton, Jeff Beck y Jimmy Page, antes de formar proyectos tan importantes como Cream, The Jeff Beck Group o Led Zeppelin, respectivamente. La frescura del directo de los primeros Yardbirds y el virtuosimo de Clapton acercaron al público anglosajón a los viejos maestros del blues norteamericano, para después sentar las bases del rock más garajero con la experimentación sonora y las guitarras pesadas de Beck y Page. Y todo ello en apenas cinco años de carrera.

 La génesis de The Yardbirds hay que buscarla en el grupo The Metropolitan Blues Quartet, formado en 1962 en Londres por el cantante y harmonicista Keith Relf (1943), el guitarrista Paul Samwell-Smith (1943), el baterista Jim McCarty (1943) y la guitarrista rítmica Laurie Gains, que pronto fue sustituida por Chris Dreja (1945). El cuarteto se convirtió en quinteto cuando Samwell-Smith se pasó al bajo ante su poca habilidad como guitarra solista, y dejó su puesto al jovencísimo Anthony Top Topham (1947), amigo personal de Dreja. Tras darse a conocer en algunos bares y clubs londinenses, el grupo se rebautizó como The Yardbirds y pronto se hizo un nombre entre los principales combos de rythm and blues de la ciudad al sustituir en el mes de septiembre de 1963 nada menos que a The Rolling Stones como banda residente del conocido local de Richmond Crawdaddy Club. Ante los crecientes compromisos artísticos del grupo, Topham tuvo que dejar la banda por su corta edad (apenas 16 años) para seguir sus estudios de arte, y fue sustituido en octubre de 1963 por otro estudiante de arte un par de años mayor llamado Eric Clapton (1945), que había estado en el grupo de blues The Roosters y que se convertirá en pieza fundamental para que la banda diera el salto a las ligas mayores del circuito musical.

Desde entonces, con una técnica todavía por pulir, pero mucha frescura y ganas, las actuaciones de The Yardbirds en directo con versiones de clásicos del blues y rhythm and blues como Howlin´Wolf, Muddy Waters, Bo Diddley o Chuck Berry causaron sensación en el público londinense, en especial por el carisma sobre el escenario de su cantante y harmonicista Keith Relf y el virtuosismo del guitarrista Eric Clapton, al que en poco tiempo se le empezó a conocer con el irónico apodo de “Slowhand” (Mano lenta). Eso sí, ambos estaban bien secundados por la vibrante sección rítmica compuesta por Dreja, Samwell-Smith y McCarty. Durante su estancia en el Crawdaddy, el veterano bluesman americano Sonny Boy Williamson II quedó impresionado por el entusiasmo y la devota dedicación al blues de aquellos jovencitos británicos y los invitó a acompañarlo en sus actuaciones en Londres. Una muestra de su colaboración quedó registrada durante una de sus sesiones en el Crawdaddy Club, y salió a la luz, a la muerte del maestro, en el álbum Sonny Boy Williamson and The Yardbirds, publicado en enero de 1966.

con Sonny Boy

El disco con Sonny Boy Williamson II

Convencido del gran potencial de The Yardbirds y su acelerada y eléctrica revisión del blues americano, el dueño del Crawdaddy Club, Giorgio Gomelsky, que había dejado pasar la oportunidad de dirigir la carrera de The Rolling Stones, se empeñó en conseguir un contrato discográfico para sus nuevos protegidos y se convirtió en su manager y productor. En febrero de 1964, The Yardbirds se trasladaron como banda residente al céntrico y mítico club The Marquee y firmaron con el sello Columbia (subsidiaria de EMI). En mayo de 1964 publicaron su primer sencillo con una versión del clásico de Billy Boy Arnold I Wish You Would –con Relf emulando a sus maestros a la harmónica-, mientras en la cara B Clapton mostraba sus poderes en el tema A Certain Girl. El disco también fue publicado en Estados Unidos en agosto con el sello Epic, que se encargó a partir de entonces de las ediciones americanas del grupo. Y después de compartir gira con su mentor Sonny Boy Williamson II por Inglaterra y Alemania y participar en el 4º Festival Nacional de Jazz y Blues de Richmond, en el mes de octubre sale el nuevo sencillo de The Yardbirds, que repetía la fórmula de su debut discográfico, en esta ocasión con el clásico Good Morning, Little Schoolgirl en la cara A y I Ain´t Got You en la B, ambos con magistrales solos de Clapton, que cada vez alcanzaba mayor popularidad entre los aficionados británicos.

Aunque la banda comenzaba a hacerse un sitio con The Animals y The Rolling Stones entre los grandes grupos de rythm and blues del país, sus discos no llegaban a los primeros puestos de ventas, de modo que Gomelsky decidió que para su primer álbum de larga duración presentaran una actuación en directo, donde verdaderamente se mostraba el potencial y carisma de The Yardbirds. Entonces se rescató la grabación de su concierto del 13 de marzo en la inauguración del nuevo local The Marquee en la calle Wardour (después de dejar la concurrida Oxford Street), evento en el que también participaron Long John Baldry y sus Hoochie Koochie Men (con Rod Stewart en sus filas) y el propio Sonny Boy Williamson II. Aunque ni las condiciones de grabación ni el sonido fueron los mejores, se consiguió el objetivo y Five Live Yardbirds, publicado a finales de 1964, se convirtió en una obra fundamental del rythm and blues británico y en el primer álbum en directo de un grupo del país, con excelentes versiones de clásicos como Smokestack Lightning, Too Much Monkey Business, Good Morning Little Schoolgirl, Five Long Years o I´m a Man. La reedición en CD del año 2003 de Five Live Yardbirds recoge, además del disco original, la trayectoria fundamental de The Yardbirds en esta primera época, incluyendo como extras los dos sencillos de 1964 ya mencionados y unas grabaciones de la actuación de The Yardbirds en el Crawdaddy en diciembre de 1963.

Five Live

El directo Five Live Yardbirds (1964)

A pesar de estas publicaciones y de su tirón en directo, el éxito comercial continuaba sin llegar para The Yardbirds, y el grupo contempló la posibilidad de tocar, además de las habituales versiones de rythm and blues, temas escritos para el gran público. Gomelsky recurrió a una canción compuesta por Graham Gouldman, líder del grupo The Mockingbirds, que había sido rechazada por Columbia para su primer sencillo. Esta canción era For Your Love y significó por fin el salto a las listas de éxito de The Yardbirds, aunque a un precio alto, pues provocó el abandono del grupo de Eric Clapton, indignado por un guiño comercial que traicionaba su compromiso con el blues que tanto adoraba. Pero lo cierto es que For Your Love era un magnífico tema, que quedó muy bien arreglado con el apoyo de Brian Auger en los teclados. El nuevo sencillo con For Your Love se publicó en marzo de 1965 y alcanzó el número 3 en Gran Bretaña y al 6 en Estados Unidos, con la última aportación de Clapton a The Yardbirds en la cara B: el potente tema instrumental Got to Hurry, compuesto por el propio productor Gomelsky, que firmó con el seudónimo “Oscar Rasputin”. Confirmada la salida de Clapton por esas mismas fechas, el propio guitarrista recomendó para sustituirle a su amigo Jimmy Page, por entonces un reconocido músico de sesión. Sin embargo, este prefirió continuar de momento con su lucrativa carrera en el estudio y recomendó a su vez a Jeff Beck (1944), otro talentoso guitarrista que venía del grupo The Tridents y que aceptó encantado la propuesta.

Clapton siguió fiel al blues más tradicional ingresando en los Bluesbreakers de John Mayall, y curiosamente grabó algún tiempo después varios temas a dúo con Page. Mientras tanto, Jeff Beck lideró una nueva etapa de The Yardbirds, marcada por la experimentación sonora del nuevo guitarrista en el uso del fuzztone, el feedback y la distorsión, con lo que a partir de entonces el grupo navegó entre el pop psicodélico de sus temas más comerciales y el blues-rock de alto voltaje. Así, mientras Gouldman volvió a proporcionar a The Yardbirds dos nuevos hits masivos con Heart Full of Soul en junio de 1965 (nº 2 en Gran Bretaña y 9 en USA y acompañada en la cara B por el instrumental Steeled Blues de Jeff Beck) y Evil Hearted You en septiembre (nº 3 en Gran Bretaña y Still I´m Sad en la cara B), Epic publicaba en Estados Unidos el recopilatorio For Your Love, que salió en el mes de julio e incluía, además de canciones ya publicadas en la época de Clapton, dos potentes temas inéditos dominados por la guitarra de Beck: I´m Not Talking y I Ain´t Done Wrong.

For Your LoveHaving a rave up

Los recopilatorios americanos de 1965: For Your Love y Having a Rave Up with the Yardbirds

En octubre de 1965 llegó un nuevo sencillo de The Yardbirds en Estados Unidos, con la versión del clásico de Bo Diddley I´m a Man, ya interpretada por el grupo para el disco en directo Five Live Yardbirds, al que siguió al mes siguiente un segundo recopilatorio: Having a Rave Up with the Yardbirds, que incluía una selección de sencillos en la cara A y cuatro temas de Five Live Yardbirds en la B. La novedad de impacto fue la potente versión de Train Kept A-Rolling, un tema popularizado por Johnny Burnette en 1956 que The Yardbirds convirtieron en un adelanto pionero del rock duro. No en vano, este fue el primer tema que tocaron juntos los miembros de Led Zeppelin cuando andaban a la búsqueda de su propio y demoledor sonido. Comenzado el año 1966, The Yardbirds consiguieron su primer éxito con una canción propia: Shapes of Things, obra de Samwell-Smith y McCarty, aunque marcada de nuevo por la experimentación guitarrística de Beck. El tema llegó al número 3 en Gran Bretaña y al 11 en Estados Unidos, con dos excelentes caras B en estos países, la versión de Mister, You´re a Better Man Than I y el slow-blues New York City Blues, respectivamente.

Los miembros del grupo tomaron por fin la confianza suficiente para componer sus propios temas e iniciar el proyecto de un álbum de larga duración en estudio. De este modo, tras el sencillo de mayo de 1966 con la psicodélica guitarra de Beck en Over, Under, Sideways, Down y el boogie instrumental Jeff’s Boogie, se completó un repertorio de doce canciones que se publicó en Gran Bretaña en el mes de julio con el simple título de Yardbirds, aunque sería conocido entre los aficionados como Roger the Engineer, por la caricatura del ingeniero de sonido Roger Cameron realizada por Chris Dreja que aparecía en la portada del disco. No obstante, el álbum salió a la venta al mes siguiente en Estados Unidos con diferente portada, el título de Over Under Sideways Down y dos temas menos respecto a la edición británica. Aunque esta obra no llegó muy alto en las listas ni alcanzó grandes ventas, está considerada una obra fundamental en la experimentación musical del rock de los 60. Compuesta en su totalidad por los miembros del grupo y con la producción de Simon Napier y el propio Samwell-Smith (cada vez más decantado por estas labores), muestra en realidad las diferentes inquietudes que por entonces mostraban los miembros de The Yardbirds, desde el blues rock de Nazz are Blue (que tuvo una versión instrumental magnífica titulada Jeff´s Blues) y Rack my Mind hasta la psicodelia de Over, Under, Sideways, Down, pasando por el gusto por la canción melódica y el gregoriano, los aires hindúes de la curiosa Hot House of Omagarashid y toques de jazz y folk.

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La edición original británica de Yardbirds (aka Roger the Engineer), y la edición americana

Tras la publicación del álbum, Samwell-Smith abandonó definitivamente su labor como bajista para centrarse en la producción del grupo, y entonces se contrató a Jimmy Page (1944) para cubrir su ausencia. Page ya había colaborado con The Yardbirds en la revisión de Train Kept A-Rolling que se grabó en vivo en la primavera de 1966 para la película del director italiano Michelangelo Antonioni Blow Up, ambientada en el Swinging London. En esta versión con diferente letra y arreglo musical que se rebautizó como Stroll On para evitar los derechos de autor, Beck finalizaba la actuación destrozando su guitarra ante los fallos técnicos en sus amplificadores, en una escena inspirada en el habitual numerito de Pete Townsend en los conciertos de The Who, que fueron en principio los elegidos para la escena (después se pensó también en la Velvet Underground y The In-Crowd).

Page aceptó entrar en la formación como bajista, hasta que Dreja se sintiera cómodo con este instrumento, pero no tardó en formar pareja con Beck en las guitarras solistas, aumentando más si cabe la potencia del sonido de The Yardbirds. No obstante, la colaboración entre Page y Beck en el estudio fue casi testimonial, pues tan solo se les puede escuchar juntos en Stroll On y en Happening Ten Years Ago, incluido en el sencillo que salió sin demasiado éxito en otoño de 1966.  Por la misma época, Beck dejó tirados a sus compañeros durante la gira del grupo por Estados Unidos, y estos decidieron prescindir de él y confiar las labores de guitarra solista a Page. Beck no se sentía cómodo con las exigencias artísticas de la banda y la sombra de Page a su lado y tras cerrar su colaboración con The Yardbirds formó su propia banda, The Jeff Beck Group. No obstante, todavía grabó junto a Page y sus amigos Nicky Hopkins, John Paul Jones y Keith Moon el tema Beck´s Bolero, una revisión del Bolero de Ravel compuesta por Page y que incluyó en la cara B de su primer sencillo (Hi Ho Silver Lining) y en su primer álbum con The Jeff Beck´s Group (Truth).

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The Yardbirds con Beck y Page en sus filas

La ausencia de Beck dejó a The Yardbirds y su compañía discográfica con muchas dudas artísticas y sin un rumbo musical claro. Así que, para intentar relanzar comercialmente al grupo en el que habían triunfado Clapton y Beck, el sello británico EMI contrató al productor Mickie Most, artífice de los éxitos de bandas como Animals, Herman´s Hermits o el cantautor Donovan. Desde su llegada, Most dirigió a The Yardbirds hacia un sonido más pop y les produjo en la primavera de 1967 un disco sencillo  con la canción de Spiro/Wainman Little Games. Este primer intento fracasó, a pesar de que en la cara B se incluía el magnífico tema de Jimmy Page Puzzles, que mostraba ya el interés del guitarrista por la mezcla del folk acústico y los sonidos cercanos al hard-rock, con el uso de guitarras distorsionadas con fuzz. En julio salía otro fallido intento de Most de alcanzar un éxito de ventas con la circense Ha Ha Said the Clown en la cara A (canción con la que acababan de triunfar sus colegas de Manfred Mann y en cuya grabación participó tan solo Relf junto a músicos de estudio) y Tinker Taylor Soldier Sailor en la B, un divertimento musical que utiliza la letra de una canción infantil inglesa, pero que comienza con unos acordes precursores del sonido de Led Zeppelin e incluye a mitad de canción una de las innovaciones sonoras más comentadas de Jimmy Page: el uso de un arco de violín para frotar las cuerdas de su guitarra, algo que no obstante había hecho poco antes el guitarrista de Creation, Eddie Philips.

El fracaso de los sencillos provocó que Columbia-EMI descartara editar un álbum de larga duración, a pesar de que ya se había completado el repertorio, y fue finalmente el sello Epic quien se aventuró a publicarlo en Estados Unidos, en agosto de 1967. Del diseño de la psicodélica cubierta se encargó el prestigioso artista Phil Smee. En el disco original, que contenía diez canciones, no se incluyeron ni Ha Ha Said the Clown ni Puzzles. En cualquier caso, Little Games resultó una amalgama algo inclasificable de sonidos, que variaban desde los clásicos rythm and blues de las canciones de Chris Dreja a las baladas pop del cantante Keith Relf pasando por el hard rock y folk de los temas de Page. Tras la apertura con Little Games, el sonido original de los Yardbirds se recupera en las magníficas Smile on Me y Drinking Muddy Water de Dreja. Pero la experimentación de Page aparece ya en las primeras canciones del disco. Así, White Summer es una maravilla acústica con reminiscencias de la música ragga oriental, aunque el guitarrista copiara sin miramientos el arreglo que el cantautor folk inglés Davey Graham hizo del tema popular irlandés She moves through the fair con el título de She moved thru´the bizarre/Blue Raga.

White Summer fue además el embrión de la futura canción de Led Zeppelin Black Mountain Side. No en vano, Page solía tocar ambos temas engarzados en muchos de sus conciertos con su posterior banda. La segunda joya de Page en Little Games es el tema instrumental Glimpses, un vanguardista collage musical con un envolvente sonido conseguido a base de pedal wah-wah, que se utilizó incluso cuando a mitad de canción entra el cantante Keith Relf recitando un poema. La segunda parte del álbum está dominada por fallidas e intrascendentes versiones como No Excess Baggage y Stealing, Stealing, la balada intimista Only the Black Rose y la ingenua canción antimilitarista Little Soldier Boy. En las grabaciones del disco participaron, además de los miembros del grupo, algunos músicos de sesión muy reconocidos en aquellos años, como el teclista Nicky Hopkins, el batería Clem Cattini y el bajista John Paul Jones, futuro miembro de Led Zeppelin.

Little Games

El último álbum de The Yardbirds: Little Games (1967)

Desde su salida a la venta, Little Games fue un fracaso musical y comercial. The Yardbirds volvieron de gira mientras tanto por Estados Unidos con la ayuda de su nuevo manager, Peter Grant (que continuaría con Page en los Led Zeppelin), aunque en los conciertos de esta última época el grupo prefería tocar en vivo los temas clásicos de épocas pasadas y versiones de blues o de otros grupos. Durante la gira, se empezaron a agudizar las disensiones internas, acuciadas además por el abuso de drogas de algunos de sus miembros. En otoño, se publicó en Gran Bretaña otro disco sencillo con la versión de la canción de Nilsson Ten Little Indians, acompañada del blues eléctrico de Drinking Muddy Water, pero tampoco tuvo la respuesta esperada. A principios de 1968, The Yardbirds regresaron a Estados Unidos y en marzo grabaron en Nueva York un concierto en vivo y varias canciones que en principio no fueron editadas. Ese mismo mes registraron además sus últimas actuaciones para la emisora BBC de Londres y se publicó el último sencillo de la carrera de The Yardbirds, que reincidió en el mismo error de ocasiones anteriores: en la cara A se presentaba una intrascendente canción (en este caso la versión de Good Night Sweet Josephine de Tony Hazzard), mientras se relegaba a la cara B la potente Think About it, con un solo final magistral a cargo de Page.

Poco después, los intereses diversos del grupo terminaron por disolver The Yardbirds, que actuaron por última vez juntos en Inglaterra, en julio de 1968. Keith Relf y Jim McCarty quisieron continuar con sus tendencias más intimistas y folk y formaron el dúo Together, con la producción de su antiguo compañero Paul Samwell-Smith. Page mantuvo los derechos del nombre del grupo para una gira comprometida por Escandinavia y reclutó para sustituir las bajas al entonces desconocido cantante Robert Plant y al batería John Bonham, amigo de la infancia de Plant. Como bajista ofreció a Dreja continuar, pero este finalmente prefirió dedicarse a la fotografía, así que fue invitado para ocupar su lugar el veterano músico de sesión John Paul Jones. Esta formación, que juntaba ya el futuro plantel de Led Zeppelin, se presentó todavía como The New Yardbirds en su gira escandinava del mes de septiembre de 1968, interpretando tanto temas de la carrera de The Yardbirds como las nuevas composiciones de Page y sus compañeros, que se incluirían en el primer álbum de Led Zeppelin. Fue al fichar la nueva formación con el sello Atlantic cuando Epic y sus excompañeros de The Yardbirds se negaron a que siguieran utilizando el nombre del grupo y entonces Page decidió rebautizarla como Led Zeppelin.

Yardbirds con Page

El disco “prohibido”: Live Yardbirds (1971)

Led Zeppelin resultó un bombazo en el mundo del rock desde su primer disco y, aprovechando el tirón, Epic quiso hacer caja publicando en 1971 la actuación en vivo de TheYardbirds en marzo de 1968 en el Anderson Theatre de Nueva York con el título de Live Yardbirds! Featuring Jimmy Page. Sin embargo, a Page no le gustó nada la introducción de efectos de público ni la interpretación vocal en ese concierto de su compañero Relf, por lo que encargó a sus abogados que detuvieran la distribución de esta edición y otra posterior de 1976, aunque el disco siguió circulando como pirata. Las malas lenguas dicen no obstante que el verdadero motivo del rechazo de Page a la publicación de esta grabación en vivo fue que en ella el grupo interpretaba el arreglo que habían realizado del tema Dazed and Confused del cantautor Jack Holmes, publicado en 1967, y que finalmente Page se apropió como suyo para el repertorio del primer disco de Led Zeppelin. Algo parecido sucedió cuando Page impidió que el tema Know I´m Losing You, que presenta un gran parecido con Tangerine del disco III de Led Zeppelin, fuera incluido en el recopilatorio de temas inéditos de la última época de Yardbirds (Cumular Limits), editado en 2000 por Burning Airlines. En este disco, aparecen por primera vez las grabaciones realizadas en Nueva York en marzo de 1968. Una última entrega de un grupo único que solo vio ensombrecida su leyenda con la trágica muerte del cantante Keith Relf en 1976, electrocutado cuando tocaba la guitarra en su casa.

Aquí podéis ver la famosa escena de la película Blow Up con The Yardbirds

 

7 comentarios to “THE YARDBIRDS 1963-1968”

  1. gisela said

    Verdaderamente estos son unos artistas de verdad. Tremenda banda.

  2. El Polilla said

    Excelente y completo artículos sobre estos Dinosaurios del Rock. Me disculparas pero me tome la libertad de copiar unos párrafos de tu artículo y subirlo a mi blog, no se preocupe la fuente esta citada como “colaboración” suya, disculpe por el atrevimiento.

    Bye.

  3. siganmelosbuenos said

    No hay problema amigo, siempre que cites la fuente. Un saludo y gracias por la visita.

  4. Armando said

    Muchas gracias amigo, pues había oído hablar de esta banda y de que aquí anduvieron estos tres virtuosos, pero los datos historicos y el video page-beck son una delicia.

  5. Tamara said

    Muy buen articulo, gracias por la info.
    Saludos.

  6. Humberto Madrid Arredondo (UNIROCK) said

    Este grupazo es una verdadera maravilla. El haber tenido a las tres mejores guitarras de Inglaterra y a tres junto con Jimy Hendrix para ser las cuatro del mundo, al mejor harmonicista de la Ola Inglesa y a la segunda base ritmica de la Gran Bretaña es un lujo. Les faltaron más grabaciones, más atención de los medios, más difución en la historia de la música. Para mi son el segundo mejor grupo de rock de todos los tiempos y de todo el planeta solo atras de Los Beatles y Los Rolling Stones, que ocupan para mi el primer lugar empatados. Estoy verdaderamente enamorado del grupo y de su música que es genial. Arriba Los YARDBIRDS.

  7. cobraropa said

    Hola, muy bueno tu blog. Yo soy medio fanática del rock (más tirando al heavy metal y el hard rock) así que hice una web de noticias de rock. Si querés hacer un intercambio de links dejame un comentario en http://www.dosisderock.com avisándome con tus datos y lo hacemos si te parece bien.
    Saludos

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