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JOE COCKER With a Little Help From My Friends

Posted by siganmelosbuenos en septiembre 21, 2008

 

El cantante inglés Joe Cocker fue uno de los grandes triunfadores del mítico Festival de Woodstock de 1969, tan solo un año después de salir de su ciudad natal de Sheffield y apenas dos meses después de haberse publicado su espléndido álbum de debut, With a Little Help From My Friends. Su poderosa garganta y una interpretación intensa y emotiva lo convirtieron en poco tiempo en una leyenda del rock.

 

John Robert Cocker nació en el mes de mayo de 1944 en Sheffield, ciudad industrial del norte de Inglaterra (Reino Unido). Sus primeros pasos musicales los dio con apenas quince años, en el grupo de skiffle The Cavaliers, donde tocó la batería y la armónica. Dos años después, comenzó a trabajar como técnico de instalaciones de gas de la compañía East Midlands Gas Board, aunque por las noches se curtía como cantante en pubs de mala muerte de su ciudad. A pesar de su juventud, Cocker mostró enseguida su talento natural para interpretar música soul, con especial predilección por el arte del maestro Ray Charles. En vista de sus posibilidades artísticas, decidió vestirse con traje y corbata, adoptó el nombre artístico de Vance Arnold y comenzó su carrera como cantante, acompañado del grupo The Avengers, con los que llegó a telonear nada menos que a The Rolling Stones, cuando estos pasaron por Sheffield en 1963.

Gracias a su creciente prestigio en la ciudad, el sello Decca ofreció a Cocker un contrato para grabar un sencillo en solitario y, tras dejar temporalmente la compañía de gas, registró con músicos de sesión una versión de la canción de The Beatles I´ll Cry Instead. Lamentablemente, el sencillo fue un fracaso comercial, lo que motivó que Decca desechara la idea de extender el contrato. El cantante reunió entonces una nueva banda, a la que bautizó como Joe Cocker Big Blues, y con ella giró por el norte de Inglaterra, para más tarde pasar a Francia, donde actuó en bases americanas, con un repertorio de versiones de clásicos del soul. Al regresar a Sheffield, la banda se disolvió y Cocker regresó desilusionado a su trabajo en la compañía de gas. Por suerte, en 1966 conoció al que será su más fiel colaborador musical a partir de entonces, Chris Stainton (1944), con el que compuso sus primeras canciones. Ambos formaron The Grease Band y grabaron algunas maquetas que llamaron la atención de Denny Cordell, productor de Moody Blues y Procol Harum, que les proporcionó actuaciones como grupo residente en el famoso local de Londres The Marquee.

 

Joe Cocker en su papel de Vance Arnold y con The Joe Cocker Big Blues Band

 

A finales de 1967, Cocker y algunos de los miembros de su grupo se instalaron entonces en la capital británica y al año siguiente registraron las canciones de su álbum de debut para el sello A&M, con la producción de Cordell y la ayuda del entonces ingeniero de sonido Tony Visconti, después productor de David Bowie y T-Rex. Aunque hubo muchos cambios en este tiempo, la banda de Cocker que participó en las grabaciones estaba formada por Chris Stainton al bajo (y en ocasiones al piano); el joven Tommy Eyre (1949) al piano y órgano; Kelly Slade a la batería, y Henry McCullough (1943) a la guitarra. Para reforzar el sonido de las canciones, Cordell consiguió los servicios de músicos de gran renombre, como los teclistas Steve Winwood de Traffic y Mattew Fisher de Procol Harum y los guitarristas Albert Lee y Jimmy Page (entonces a punto de crear Led Zeppelin), que colaboraron en la mayoría de las canciones. En la batería se alternaron Clem Cattini, Mike Kellie y B. J. Wilson, que solo dejaron intervenir a Kelly Slade en un tema. En algunas de las canciones que fueron descartadas finalmente participaron también nada menos que el teclista Al Kooper y el baterista Ansley Dunbar. Por último, la poderosa voz de Cocker fue enriquecida con coros a cargo de las eminentes Madeleine Bell, las hermanas Su y Sunny Weetman y Rosetta Hightower.

En cualquier caso, los dos primeros sencillos de Joe Cocker que salieron a la venta en Londres fueron grabados por el cantante junto a Cattini a la batería, Stainton al bajo y Lee y Page a las guitarras. El primero de ellos, que contenía las canciones de Cocker y Stainton Marjorine y The New Age of Lily, no consiguió calar del todo entre el público, aunque el segundo sí resultó un auténtico bombazo, con la conocida versión de With a Little Help From My Friends de The Beatles, que llegó al número 1 de las listas británicas. La práctica totalidad de las canciones se grabaron en los estudios Olympic y Trident de Londres, excepto el tema Feelin´Alright, que fue grabado por Joe Cocker en los estudios de A&M de Los Angeles (California), con músicos americanos de estudio, después de que el cantante quedara prendado de la canción del grupo Traffic en su breve visita a Estados Unidos en septiembre de 1968. Mientras trabajaban en el repertorio de su álbum, Joe Cocker y su banda actuaron en numerosos locales londinenses y en festivales veraniegos por toda Gran Bretaña.

Portada del álbum With a Little Help From My Friends

El debut discográfico del vocalista inglés fue publicado finalmente en abril de 1969, con un repertorio que contenía solo tres canciones firmadas por el cantante y siete versiones, que fueron las que dieron fama al cantante en la mayoría de sus discos. El álbum se tituló With a Little Help From my Friends, aprovechando el éxito de esta canción en noviembre del año anterior, aunque el tema que abre el repertorio es otra fantástica versión, Feeling Alright de Traffic, que deja en pañales a la original con su memorable entrada a ritmo latino con la percusión de Laudir y el piano de Artie Butler dando paso a la prodigiosa voz de Cocker, que se deja el alma como siempre, acompañado de los coros de Brenda y Pattie Holloway y Merry Clayton. Cocker demuestra ser un alumno aventajado de Ray Charles en la siguiente canción, Bye Bye Blackbird, que cuenta con un reconocible solo de guitarra de Jimmy Page. Los dos siguientes cortes son temas compuestos por Cocker y Stainton: la preciosa Change in Louise y la canción elegida como primer sencillo, Marjorine, quizás la única canción con un estilo más cercano al pop británico de la época liderado por The Beatles. Después, llega la primera versión de Bob Dylan, la balada Just Like a Woman, marcada por el reconocible órgano de Matthew Fisher, de Procol Harum. Steve Winwood toma el relevo a Fisher en la siguiente balada, Do I Still Figure in Your Life.

Después de un nuevo tema del tándem Cocker/Stainton, Sandpaper Cadillac, que contiene un magnífico arreglo instrumental de Cattini a la batería, Stainton al bajo, piano y órgano y la guitarra distorsionada de Jimmy Page, se concluye el álbum con tres versiones. La primera es Don´t Let Me Be Misunderstood, tema publicado por Nina Simone en 1964, pero que popularizaron en Gran Bretaña The Animals un año después. Este fue el único tema grabado por Cocker con su formación acompañante Grease Band al completo, luciéndose el joven prodigio de los teclados Tommy Eyre. Acto seguido llega por fin la impresionante versión de With a Little Help From my Friends, canción de Lennon y McCartney cantada por Ringo Starr en el disco Sgt. Pepper´s Lonely Hearts Club Band. La guitarra de Page introduce la memorable interpretación de Cocker, apoyada por los coros de Bell, Weetman y Hightower, que alcanza momentos de enorme intensidad y emoción, coronados por la desgarradores aullidos del prodigioso cantante al final del tema. El último corte es la versión de I Shall Be Released de Bob Dylan, que nos devuelve la calma con una interpretación más contenida, pero siempre emocionante, con el órgano de Steve Winwood y la guitarra de Henry McCullough poniendo un precioso fondo a la voz de Cocker.

 

Tras la publicación de  With A Little Help From My Friends, Joe Cocker y su banda viajaron de gira a Estados Unidos, pero aunque su famosa canción no había conseguido a este lado del Atlántico el éxito de Gran Bretaña, pronto la intensa interpretación del cantante inglés se ganó el favor del público, sobre todo tras su aparición en el popularísimo show televisivo de Ed Sullivan. También se pudo ver a Cocker cantando a dúo con Tom Jones en el programa This is Tom Jones. Si bien la ruda presencia física del inglés, su desaliñada indumentario y sus extraños y epilépticos movimientos al cantar distaban del divismo y amaneramiento de las estrellas rockeras de la época, su honestidad en cada una de sus interpretaciones, con el desgarro propio de los grandes del soul (o el de los cantaores flamencos al estilo Camarón), le valieron la admiración del público norteamericano. Y tras sus actuaciones en en locales míticos como Whiskey a Go Go o The Fillmore East y West, llegó su consagración definitiva con su participación en el Festival de Woodstock en agosto de 1969, en el que interpretó cinco temas, incluido su memorable With A Little Help From My Friends, uno de los grandes momentos del documental del evento. En esta película se puede apreciar además uno de los tics más característicos de la interpretación en vivo de Cocker, que solía hacer como si tocara la guitarra mientras cantaba, lo que se conoce ahora como air guitar.

  

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Joe Cocker en su memorable actuación en Woodstock

Durante su gira por Estados Unidos, Cocker conoció al músico Leon Russell (1942), que se encargó de producir junto con Denny Cordell el segundo álbum del cantante británico, Joe Cocker!, publicado en noviembre de ese mismo año, de nuevo con el sello A&M. Russell, que había colaborado con Eric Clapton en Delaney, Bonnie and Friends, compuso Delta Lady para Cocker, tema que alcanzó el número 10 en Gran Bretaña en el mes de septiembre, mientras comenzó por otra parte a reunir un impresionante plantel de músicos con el que realizar una nueva y grandiosa gira por Estados Unidos junto al británico. En el álbum Joe Cocker! se explotó de nuevo la capacidad de Cocker para revisar canciones de otros artistas, y siete de los once cortes son versiones. En esta ocasión, dos nuevas y brillantes adaptaciones de The Beatles: Something y She Came In Through the Bathroom Window (más una tercera, Let it Be, que quedó fuera, pero fue rescatada en la reedición en CD), además de revisiones de grandes cantautores de la época como Leonard Cohen, Bob Dylan y John Sebastian. Cocker y Stainton sólo aportan el tema That´s Your Business Now, mientras Russell firma, además de Delta Lady, el tema Hello Little Friend. Para la anunciada y grandiosa gira por Estados Unidos los miembros de Grease Band fueron despedidos definitivamente, con excepción por supuesto de Chris Stainton, principal aliado musical y colaborador en la composición de Cocker, aunque en los conciertos actuó como teclista, dejando el bajo a Carl Radle.

La anunciada gira de Joe Cocker se bautizó como “Mad Dogs and Englishmen”, y además de Stainton y Russell, que ejerció de director musical, pianista y guitarrista, participaron nada menos que tres bateristas, dos percusionistas, una sección de vientos con el trompetista Jim Price y el saxofonista Bobby Keys (después colaboradores de The Rolling Stones), el guitarrista rítmico Don Preston y un grupo impresionante de coristas, encabezado por Rita Coolidge. La gira recorrió todo Estados Unidos, de este a oeste, actuando en 48 ciudades en apenas dos meses, con un espectacular show que mezclaba el rock y el soul. Joe Cocker acabó absolutamente exhausto de la terrible exigencia artística y hastiado al mismo tiempo del negocio musical, pues la gira se convirtió al final en un infierno, por su enfrentamiento personal con Russell. En cualquier caso, los conciertos fueron filmados en video, y en el mes de agosto se publicó un disco doble en vivo que recogía actuaciones en el Fillmore East de Nueva York y un video documental sobre la gira, ambos titulados Mad Dogs and Englishmen. Antes, Cocker se había metido por fin en el top-ten americano con su versión de The Letter. El álbum fue número 2 en Estados Unidos y llegó a disco de platino, como los dos anteriores, elevando al inglés al olimpo de la música rock.

 

 

Los dos siguientes álbumes: Joe Cocker! (1969) y Mad Dogs and Englishmen (1970)

 

Tras la mastodóntica gira norteamericana, Joe Cocker inició una nueva etapa artística en la que quiso volver a disfrutar de la música, aunque sufrió en esta época sus peores excesos con el alcohol. Tras un nuevo álbum en 1972, Something to Say, compuesto íntegramente por las canciones que compuso junto a su amigo Chris Stainton, se sucedieron los altibajos en su carrera y en su vida personal, hasta que en los años 80 consiguió varios éxitos comerciales de gran repercusión que le devolvieron al primer plano artístico. Aunque su carrera tomó desde entonces un rumbo distinto a sus inicios artísticos, el bonachón cantante de Newcastle se ganó el reconocimiento del mundo musical como uno de los más grandes vocalistas de la historia del rock.

Aquí tenéis a Joe Cocker en otra magistral interpretación de With a Little Help From My Friends en la gira Mad Dogs and Englishmen

2 comentarios to “JOE COCKER With a Little Help From My Friends”

  1. Dennis said

    I enjoy what you guys tend to be up too. This kind of clever work and
    coverage! Keep up the wonderful works guys I’ve added you guys to my blogroll.

  2. De paso y saludando, dejando besos y una huella.

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