CLÁSICOS del ROCK!

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ARTHUR LEE + LOVE

Posted by siganmelosbuenos en marzo 28, 2007

   

Arthur Lee (Memphis, Tenessee, 1945 – 2006) fue uno de los músicos más personales e influyentes de la creativa década de los años 60. Líder de la banda californiana Love, la mezcla de rock garagero y melodías folk de sus composiciones y su carismática presencia en escena le convirtieron en referencia de la música sicodélica y underground de la ciudad de Los Angeles y en modelo e inspiración para artistas de la época como Jim Morrison, Robert Plant, Syd Barret o Mick Jagger. Aunque su carrera musical decayó irremediablemente desde los años 70 por su creciente inestabilidad emocional, el álbum Forever Changes de Love permanece como una de las obras más sublimes y admiradas de la historia de la música moderna. Podéis encontrar información detallada de la discografía del grupo en esta magnífica página: http://love.torbenskott.dk/

Arthur Lee (de nombre real Arthur Porter Taylor) nació en marzo de 1945 en la ciudad de Memphis (Tenessee), una de las cunas de la música popular americana, hijo de un trompetista blanco de jazz y una profesora de instituto afroamericana. Sin embargo, a los cinco años Arthur se muda junto a su madre a la ciudad californiana de Los Angeles tras la separación de sus padres, y cuando su madre se volvió a casar dos años después con Clinton Lee, Arthur adopta el apellido de su nuevo padre. Estudiando en el instituto, entabla una estrecha amistad con Johnny Echols, un muchacho negro un par de años más joven que él con el que comparte intereses musicales y ambos forman sus primeros grupos, con los que actúan en fiestas privadas y escolares. Finalmente, en 1963 consiguen grabar su primer y único sencillo para Capitol Records con su banda ARTHUR LEE AND THE LAG´S, compuesta por Arthur Lee al órgano y teclados, Johnny Echols a la guitarra, Allan Talbert al saxofón y Rolan Davis a la batería. En este primer sencillo se incluían dos temas instrumentales (The Ninth Wave y Rumble-Still-Skins) en los que imitaban a los grupos instrumentales surferos de California, tan de moda en esos años. Al año siguiente, Lee y Echols forman un nuevo grupo: THE AMERICAN FOUR, acompañados ahora del bajista John Fleckenstein y del baterista Don Conka. Con ellos grabaron en 1964 un disco sencillo que incluía el instrumental Soul Food, claramente deudor de Booker T and the Mg´s, y Luci Baines, una canción con más que evidentes similitudes con el clásico del soul Twist and Shout, que hacía poco habían popularizado los Beatles y antes The Isley Brothers.

  Arthur Lee con The American Four (1964)

Además, Lee compuso ese mismo año dos canciones para otros artistas: I Been Trying, que interpretó el cantante Little Ray, y My Diary para la cantante Rosa Lee Brooks, tema para cuya grabación reclutó como guitarrista a su amigo Jimi Hendrix, por entonces músico de estudio conocido artísticamente como Jimmy James. Esta aparición supuso el primer registro discográfico del más grande guitarrista de todos los tiempos. En 1965, Lee interpreta como cantante dos canciones compuestas por él mismo para el grupo RONNIE AND THE POMONA CASUALS: Everybody Jerk y Slow Jerk. Pero tras su rodaje juvenil como músico, cantante y compositor, a mediados de 1965 llega el momento clave de la carrera de Arthur Lee, con la irrupción en el panorama musical del grupo de folk-rock californiano The Byrds. Lee se sentía muy identificado con el estilo musical de los Byrds, y no tardó en incorporar el delicado folk y las armonías vocales de sus colegas a su nuevo proyecto musical. Entonces fue cuando conoció a Bryan Mclean (1946-1998), un jovencito hippie que había trabajado como auxiliar de gira de los Byrds, pero que también tocaba la guitarra y componía música. En esas fechas, el antiguo grupo de Arthur Lee, The American Four, había cambiado el nombre a THE GRASS ROOTS, aunque con los mismos compañeros, es decir, su amigo Johnny Echols a la guitarra, John Fleckenstein al bajo y Don Conka a la batería.

Arthur Lee quería incorporar además otro guitarrista para conseguir el sonido Byrds, y así, después de probar a Bobby Beausoleil, uno de los miembros de la satánica familia de Charles Manson, llegó la ocasión perfecta para contratar a Bryan Mclean. Con la nueva formación al completo, los Grass Roots se hicieron muy conocidos en los garitos underground de Los Angeles, con sus psicodélicas versiones de rythm and blues y folk y sus primeros temas propios. Pronto llegaron las ofertas de grabación, pero antes de firmar su primer contrato, tuvieron que abandonar el nombre de Grass Roots, pues un avispado productor lo había registrado para otro grupo de la ciudad. Entonces decidieron llamarse simplemente LOVE. En la cuna del movimiento hippie americano, el estado de California, presentarse con el nombre de Love era toda una declaración de principios. Pero el cambio de nombre no fue el único que se produjo en el grupo. El bajista John Fleckenstein abandonó el barco para dedicarse al cine y el baterista Don Conka se metió de lleno en el mundo de la heroína, por lo que tuvieron que prescindir de sus servicios. Para sustituirles, Lee contrató al bajista Ken Forssi y al baterista Alban Snoopy Pfisterer, y con estas nuevas incorporaciones el definitivo plantel de Love inició en enero de 1966 la grabación de su primer disco para el sello Elektra, en los estudios Sunset Sound de Los Ángeles. Comienza así la historia de Love.

Portada del primer disco de Love (1966)

El primer disco de Love saldría a la venta a mediados de 1966. Fue presentado sin título y sería el más rockero de los editados con su formación clásica, aunque en realidad presentaba una mezcla de rythm and blues potente al estilo de los británicos Yardbirds o Rolling Stones que gustaba a Lee con las influencias de las armonías vocales y las guitarras folk de los Byrds, que introdujo principalmente McLean. Así, junto a temas garageros como Little Red Book o My Flash on You encontramos preciosas baladas como Mushrooms Clouds o A Message to Pretty. Además, la auténtica joya escondida de este disco es el tema Signed D.C. (Firmado DC), un alegato contra la dependencia de las drogas, claramente inspirada en el antiguo batería del grupo Don Conka e interpretada por Arthur Lee con el único acompañamiento de una guitarra acústica y la armónica.

El primer disco de Love tuvo una buena acogida por parte de crítica y público y fue alabado como un más que notable estreno, mientras Arthur Lee acrecentaba día a día su carisma en sus conciertos en salas de Los Angeles. Tras finalizar la grabación de su primer trabajo en estudio, el grupo estaba en su mejor momento y los miembros de Love decidieron incluso compartir unos meses de convivencia en una villa residencial a la que llamaban “El castillo” y que se utilizó además para las fotos de las cubiertas de sus dos primeros álbumes. Así, pocos meses después de la publicación de su primer disco, comenzarán a grabar el segundo, que marcará un giro importante en el estilo del grupo. Precediendo a la salida de este segundo álbum, se presentó un disco sencillo que incluía la única canción de Love que llegó a situarse en el top 40 de la prestigiosa revista musical Billboard, Seven and Seven is, un tema de enorme fuerza, grabada a un ritmo trepidante, que introducía multitud de innovaciones en la música rock.

 Da Capo, el segundo disco de Love (1967)

No obstante, el nuevo disco, bautizado con el título de Da Capo y que salió a la venta en febrero de 1967, estaba marcado sobre todo por la introducción y predominio de sonidos más cercanos al jazz y elementos de la música barroca y latina. Estos cambios influyeron por otra parte en la formación habitual del grupo, pues por una parte se contrató a un nuevo batería, Michael Stuart, para sustituir a Alban Snoopy Pfisterer, que pasó a tocar el clavicordio en el disco, y por otro lado comenzó a actuar con la banda el músico Tjay Cantrelli, que tocaba la flauta travesera y el saxofón. La grabación se realizó en esta ocasión en los estudios de la RCA, pues se dice que Sunset Sound estaba reservado para sus colegas de The Doors, que acababan de firmar por Elektra. El contenido del disco Da Capo presentaba dos caras completamente diferentes. La cara A contenía, además de Seven and Seven is, cinco auténticas joyas musicales que mezclaban folk, jazz, música clásica y latina, e incluso reminiscencias flamencas. Una de las más brillantes era Orange Skies, compuesta por Bryan Mclean pero interpretada en el disco por Arthur Lee, con la flauta de Jay Cantrelli dándole un toque clásico muy especial. En 1997, el sello Sundazed publicó en un disco titulado If You Believe in las grabaciones que McLean realizó en cassete de sus composiciones, que eran las que este sensible y minusvalorado músico presentaba a Arthur Lee y que luego entre todos desarrollaban y arropaban musical e instrumentalmente.

Como contraposición a los seis magníficos temas de la cara A, la cara B del segundo disco de Love se ocupó totalmente con una larga interpretación musical de casi 20 minutos, al estilo de las jams de rythm and blues habituales en los conciertos de bares y pequeñas salas de concierto. Esta extensa grabación casi en vivo se tituló Revelation, aunque se trataba de un tema que Love solía tocar en sus conciertos y que llamaban John Lee Hooker, en honor al patriarca del blues, aunque el grupo solía introducir elementos psicodélicos muy particulares y extender la interpretación hasta casi una hora. Este experimento musical fue descaradamente imitado en uno de sus discos por los Rolling Stones, habituales seguidores de Love en su paso por California. Y es que tras la publicación del álbum Da Capo, Love se convirtieron en un grupo de culto que sirivió de inspiración para muchos jóvenes en el inicio de sus carreras, como Jim Morrison, Robert Plant o Syd Barret, todos ellos admiradores de la poderosa presencia de Lee en escena y de su particular forma de vestir. Sin embargo, el carácter huraño y complejo de Lee no aceptó bien las exigencias de la fama, y renunció a realizar giras por Estados Unidos o el extranjero, rechazando incluso la invitación a tocar en el mítico Festival de Monterrey. Y eso que aún faltaba por llegar la obra cumbre de Love: Forever Changes, que situaría definitivamente a la banda californiana en el altar de la música rock de los años 60.

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Forever Changes (1967)

Forever Changes (Elektra,1967) es sin lugar a dudas la obra maestra del grupo californiano Love y uno de los discos más importantes de la Historia del rock, al nivel de otras obras legendarias de esa época como el Pet Sounds de los Beach Boys o el Sargent Peppers de los Beatles: una auténtica sinfonía folk con arreglos orquestales con la que Arthur Lee se consagró con tan sólo 22 años como uno de los grandes genios de la música moderna. El que fuera tercer disco de Love fue publicado en noviembre de 1967 y se abre con la mítica canción Alone Again Or, una composición folk con guitarras acústicas e influencias latinas compuesta por Bryan Mclean, que da paso a un segundo y fantástico tema: A House is Not a Motel, en el que Arthur Lee quiso que Echols echara el resto para ofrecer un potente solo de guitarra eléctrico al final del mismo, al estilo de los grandes grupos del rock psicodélico de la época. A partir de ahí comienza una sucesión de brillantes canciones folk-rock, arropadas por los magníficos arreglos orquestales del propio Arthur Lee y del músico David Angel, con la colaboración de la Orquesta Filarmónica de Los Angeles, y con el personal y a veces extraño discurso social y pacifista del músico de Memphis en sus letras. En definitiva, un disco delicioso que se escucha de un tirón y sorprende en cada uno de sus temas. Incluso la portada acompaña toda la belleza de este álbum, con un collage lleno de color realizado por el artista Bob Pepper, en el que se fusionan los dibujos de las cabezas de los cinco miembros del grupo.

A pesar de la evidente calidad de la obra, Forever Changes pasó desapercibido entre los críticos de la época y tampoco alcanzó ventas notables entre el público, aunque sí veneración apasionada en artistas como Robert Plant o Syd Barret. Tras la publicación de Forever Changes en noviembre de 1967, el grupo Love todavía grabó un disco sencillo a finales de enero de 1968, que supuso el último registro discográfico de la banda antes de su separación. Este último sencillo mantuvo la brillantez de Forever Changes, sobre todo en su cara A, con un espectacular tema de Lee: Your mind and we belong together. Pero cuando Love se embarcó por fin en una gira promocional del disco por Estados Unidos se acentuaron las diferencias personales dentro del grupo y los problemas con las drogas de la mayoría de ellos. Para colmo, Elektra ofreció a Bryan Mclean iniciar su carrera en solitario, y aunque este proyecto no llegó a concretarse, Mclean vio entonces la posibilidad de liberarse del castrante dominio de Lee y mostrar por fin todo su talento y anunció que abandonaba el barco. Así que, tras la espantada de Mclean, Arthur Lee se dio cuenta de que perdía el control ejercido hasta entonces como líder de la banda y decidió finalmente despedir al resto de sus compañeros, que habían perdido el interés por la banda y estaban enganchados de forma preocupante a la heroína. En consecuencia, la gira de Love fue suspendida cuando iban a actuar en Miami y Arthur Lee comenzó en Los Angeles la búsqueda de nuevos músicos para mantener con vida a la banda que él había creado. Pero evidentemente, Love ya no sería lo mismo a partir de entonces.

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Four Sail (1969), último álbum de Arthur Lee con Elektra

Durante el verano de 1968, llegaron las nuevas incorporaciones de Arthur Lee: el bajista Frank Fayad, el guitarrista Jay Donnellan y el batería George Suranovich. Con su nueva formación, Lee grabó en el mes de septiembre de ese mismo año las canciones del disco Four Sail en el estudio que tenía en su propia casa, aunque el nuevo album no se publicó hasta justo un año después de las sesiones de grabación, en septiembre de 1969. Four Sail fue el último disco de Arthur Lee con el sello Elektra y que tuvo que cumplir por compromiso contractual, pues el músico de Memphis ya estaba pensando en publicar sus canciones con otra casa discográfica. Una vez alejado de la influencia folk de su alter ego Bryan Mclean, Arthur Lee endureció el sonido de sus composiciones en este primer disco con la nueva banda Love, en el que predomina el sonido garagero y los largos solos de guitarra distorsionada, que comienzan en el primer corte del álbum, August.

Aunque los tres primeros discos de Love con su formación original son los que han quedado para la historia, este cuarto álbum no desmerece en absoluto a los anteriores y contiene un buen puñado de canciones de Arthur Lee, que todavía mantenía la inercia de los buenos tiempos. Sin embargo, tras la edición de Four Sail no sólo se cerró la colaboración de Love con Elektra, sino también la época de mayor creatividad de Lee. Tras romper con Elektra, el músico negoció con el sello Blue Thumb, que le exigió para producir su siguiente disco que reuniera de nuevo a los antiguos miembros de Love. Presionado por la discográfica, Lee consiguió reclutar a todos sus ex-compañeros menos a Bryan Mclean, y juntos actuaron en una ocasión, aunque el intento no funcionó, pues Echols y Forssi seguían con sus problemas de drogas y la química entre los cuatro músicos se había perdido. El propio Lee había comenzado una deriva personal preocupante y en esta época estuvo a punto de morir de una sobredosis de la que fue rescatado en la bañera de su casa.

 

Arthur Lee con su amigo Jimi Hendrix

 Finalmente, Arthur Lee volvió a utilizar a sus nuevos músicos en los dos discos grabados con Blue Thumb, aunque en el segundo el guitarrista Jay Donnellan fue sustituido por Gary Rowles, ex-compañero de Suranovich y Fayad en la badan de Nooney Rickett y miembro de The New Buffalo Springfield. La primera grabación fue el doble Out Here, que se publicó en noviembre de 1969, sólo dos meses después de Four Sail y aprovechando algunas de las canciones grabadas en el verano de 1968. Pero aunque todavía se puede encontrar algún tema interesante, lo cierto es que en conjunto el repertorio de canciones de Out Here es bastante flojo. La decadencia compositiva de Arthur Lee se agudizó en el segundo disco con Blue Thumb, False Start, publicado en diciembre de 1970. No obstante, el gran interés de esta grabación se encuentra sin duda en el tema que abre el disco, Everlasting first, en el que Arthur Lee consiguió por fin que su amigo Jimi Hendrix colaborara con su fantástica guitarra. Sin embargo, después de la publicación de tres discos con su nueva formación Love, Arthur Lee volvió a disolver la banda y decidió lanzarse a la carrera en solitario.

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Los discos con Blue Thumb: Out Here (1969) y False Start (1970)

En 1972, Lee publicó el álbum Vindicator con el sello AM Records, un disco en el que parece recuperar su vitalidad musical y que es sin duda el más interesante que publicó en los años 70. Para acompañarle en su nueva andadura, reclutó una banda a la que llamó Band Aid, nombre con que habían bautizado años atrás el proyecto que iba a unirle a su amigo Jimi Hendrix y el cantante Steve Winwood y que se vió frustrado por la repentina muerte de Hendrix a finales de 1970. Pero el sonido del mítico guitarrista es patente en la mayoría de los cortes de este disco, con una perfecta unión de la vigorosa interpretación de Lee y los excelentes solos de guitarra de Charlie Karp. En Vindicator se encuentran notables temas de hard-rock como Sad Songs, Love Jumped Through my Window y Busted Feet y la canción pacifista Everybody´s gotta live, que Lee solía enlazar en directo con Instant Karma de John Lennon.

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Portada de Vindicator, primer álbum en solitario de Arthur Lee (1972)

En 1973, Arthur Lee preparó un segundo disco en solitario para la discográfica Buffalo Records, titulado Black Beauty, pero finalmente el proyecto no salió a la luz, aunque sería rescatado muchos años después en un álbum recopilatorio que incluía además los primeros discos sencillos de la carrera musical de Arthur Lee (Black Beauty and other assorted rarities, Toxic 1991). También existe otro disco perdido de Arthur Lee que se iba a llamar More Changes, del que apenas se han rescatado algunas maquetas grabadas en 1977. Entre medias, un nuevo intento de Lee por reflotar la banda Love, con la grabación en 1975 del álbum Reel to Real. En todos estos discos el rastro del folk y la música de los 60 había desaparecido casi por completo, dejando paso a todos los estilos de la música vigentes en los años 70, desde el hard rock hasta las nuevas tendencias de la música negra en el soul, el funky e incluso los ritmos caribeños. Pero en general se trata de ensayos o experimentos fallidos, del que apenas se pueden salvar algunos temas.

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Reel to Real (1975)

Pero Lee no se resignaba a olvidar su glorioso pasado, y en 1978 se volvió a reunir con su ex-compañero Bryan Mclean. La anunciada carrera en solitario de Mclean tras abandonar Love diez años antes ni siquiera había llegado a comenzar, pues finalmente Elektra desechó la idea de editar un disco con sus canciones, que también fueron rechazadas por el sello Capitol de Nueva York. Así que, sumido en una gran crisis personal, Mclean acabó por echarse en brazos de una organización religiosa cristiana, componiendo a partir de entonces canciones y baladas religiosas. Pero en un intento por revivir los años dorados, Arthur Lee y Bryan Mclean actuaron juntos en el club Whiskey a GoGo de Los Angeles en ese año 1978, interpretando los viejos temas de Love. Aunque la actuación fue grabada y publicada por el sello Rhino en 1982 (Love Live), poco tenía que ver con los brillantes tiempos de Forever Changes y el encuentro entre los dos genios de la formación original de Love fue una mera anécdota.

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La última grabación de Arthur Lee con Bryan McLean

En los años 80 y primera mitad de los 90, Arthur Lee siguió publicando mediocres y esporádicas grabaciones, y los continuos fracasos de sus proyectos artísticos condujeron al artista a una errática vida personal en la que los problemas con las drogas o con la justicia se hicieron cada vez más habituales. La inestabilidad emocional de Lee acabaría por llevarle a prisión, pues tras haber sufrido un par de detenciones por posesión de droga y allanamiento de la casa de su novia, Lee fue denunciado en 1996 por disparar al aire con una pistola sin licencia, durante una discusión con unos vecinos. Por acumulación de faltas, Lee fue condenado a doce años de cárcel. Afortunadamente, el encierro de Arthur Lee se redujo a seis años, y en 2001 salió libre de nuevo y con ganas de retomar la actividad musical. Por desgracia, durante su estancia en prisión le llegó la noticia de las muertes de Bryan Mclean y Ken Forssi en 1998, lo que significaba que ya nunca podría volver a reunir la formación original de Love. Pero Arthur Lee no tardó en contratar al grupo Baby Lemonade como su nueva banda Love y con ellos publicó un disco y realizará en años siguientes varias giras por Estados Unidos, Europa y Australia. En una de esas giras, Lee interpretó el repertorio completo de su disco Forever Changes, actuación que fue grabada y publicada en un DVD en el año 2003. Pero en 2005, Arthur Lee dejó tirados a Baby Lemonade por nuevos problemas personales, y antes de que pudiera comenzar una nueva aventura, se le diagnosticó una leucemia, que acabaría con su vida el 9 de agosto de 2006. Arthur Lee moría con 61 años, dejando tras de sí un legado musical extraordinario.

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Cartel de uno de los conciertos benéficos para financiar el tratamiento contra la leucemia de Arthur Lee

Arthur Lee y Love cantando su primer sencillo: Little Red Book (y Johnny Echols con guitarra de doble mástil)

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